La Celiachia è un’intolleranza alimentare permanente al glutine caratterizzata da una risposta immunitaria inappropriata in soggetti geneticamente predisposti. E’ la forma più comune di intolleranza alimentare nei paesi occidentali e colpisce circa 1 individuo su 100.

Negli ultimi anni si sono susseguiti numerosi studi sulla conoscenza dei meccanismi patogenetici e soprattutto molecolari alla base della malattia celiaca; certo è che si tratta di un complesso disordine genetico che coinvolge più regioni cromosomiche e, di conseguenza, più loci sembrano coinvolti nella suscettibilità alla malattia.

Condizione necessaria per sviluppare la celiachia è la presenza sulla membrana delle cellule di una molecola HLA di classe II formata da due particolari catene alfa e beta (il cosiddetto eterodimero HLA), codificate dagli alleli a 0501 e b 201, in grado di legare con alta affinità peptidi di gliadina e di presentarli agli specifici linfociti T. Quando la tipizzazione HLA veniva effettuata con tecniche sierologiche questa configurazione prendeva il nome di DQ2. In realtà non sempre al fenotipo DQ2 (identificato per via sierologica) corrisponde la presenza dell’eterodimero caratteristico della celiachia. L’eterodimero “celiaco” è sempre presente quando al DQ2 si associa il DR3 (aplotipo DQ2-DR3) e in soggetti con aplotipo DQ2-DR7/DR5. Nel primo caso l’analisi del linkage ci mostra che sullo stesso cromosoma sono presenti sia i geni della catena a, A0501, che quelli della b, B0201 (configurazione in cis). Nel secondo caso i due geni si trovano su cromosomi diversi (in trans): sul cromosoma che esprime la specificità sierologia DR7 è presente la sequenza B0201 per la catena beta mentre sul cromosoma che esprime DR5 la sequenza A0501 per la catena alfa. In una minoranza dei celiaci (8%) la predisposizione è legata a DQ8 associato ad DR53, ugualmente dotato di alta affinità per la gliadina. La celiachia pertanto risulta primariamente associata al dimero DQ, il quale è codificato in cis nei soggetti DR3 ed in trans nei soggetti DR5/DR7.